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      Durant la seconde moitié de la Première Guerre Mondiale, entre autres, les vallées de la Sensée et du Cojeul furent un secteur particulièrement dangereux principalement à cause de la présence de la fameuse "Ligne Hindenburg" (dénomination Britannique : "Hindenburg line", "Seigfried Stellung" pour les Allemands, "Grande Tranchée" parfois pour les Français).

 

 

     Les villages sur, ou aux alentours de la Ligne Hindenburg, après plus de deux ans d'occupation (depuis début Octobre 1914), vont subir une succession de mutations voir, mutilation : d'abord par l'occupation allemande en elle même du fait de l'apport de l'ingénierie nécessaire aux communications, aux transports de troupes et de matériels, hôpitaux, cimetières... Ensuite, par la création de la Siegfriedstellung qui oblige les Allemands, en plus de la ligne en elle même (construction débutée fin Septembre 1916 qui ne manquera pas de balafrer notre territoire), à encore apporter des modifications dans les secteurs concernés : routes, ponts, voies de chemin de fer, usines de transformation, camps de prisonniers (70000 hommes seront attachés à la construction : prisonniers Russes, Belges... Allemands, professionnels ou militaires, civils...), airs de stockage pour les barbelés ou le béton... . L'opération Alberish (retraite Allemande accompagnée de saccages pour reganger les positions Hindenburg) va également faire son oeuvre. Et enfin et surtout à cause de la totale destruction du secteur entre Mars 1917 et Septembre 1918, période durant laquelle la Ligne Hindenbrug sera sous le feu quasi ininterrompu jusqu'à l'offensive Anglo-Canadienne victorieuse d'Aout-Septembre 1918 (Offensive des 100 jours, Hundred Days Offensive).

 

     La reconstruction de la région d'Arras dévastée à 100% ne démarrera qu'au début des années 20 avec les habitants de retour des quatre coins de France, qui ont eu le courage de retrouver les ruines de leur maison bravant les interdictions de reconstruction des zones classées "Zone Rouge").

Le Musée Ligne Hindenburg vous proposera de suivre en détail ses mutations et de marcher dans les pas des acteurs de cette histoire locale.

Le SECTEUR SUD D'ARRAS DURANT LA GRANDE GUERRE

- 2-4 Octobre 1914 : Invasion Allemande du secteur d'ARRAS - Lors de la "course à la mer" faisant suite au plan schlieffen et à la bataille de la Marne, les Allemands avancent vite vers le nord pour contourner les forces Françaises, et sont stoppés par la 10éme armée Française devant Arras. Les combats s'engagent à Guémappe, Wancourt, Neville-Vitasse - quelques accrochages avec des cavaliers Dragons sont rapportés ça et là dans les villages submergés par la vague Allemande, mais rien n'y fait, tous ces villages sont déjà perdus. Les combats s'éloignent pour devenir à peine perceptibles.... Les allemands finissent par progresser encore un peu vers l'ouest et sont arrétés aux portes d'Arras et, dans la Somme, à celles d'Albert. Les positions se figent avec l'hiver. Rapidement sur le terrain conquis, l'envahisseur s'installe. C'est déjà le début de l'occupation Allemande dans le secteur autour de Croisilles. Ce sont alors des mois de privations et les brimades qui font rage, les villages et leur habitants subissent les défilés, les revues, les habitudes étrangères, les réquisitions de bêtes ou de récoltes puis les mois passant, de nombreux hopitaux finissent par fleurir avec leurs cimetières quasi attenant, ... ils se remplissent... Autant les civils doivent subir les privations, autant les Allemands ici respirent un peu... des années sont à présent passées nous sommes déjà en 1916 et à l'ouest de nos villages, les obus tombent dans la Somme.

Alors que les troupes Allemandes, Françaises et Britanniques s'y enlisent ainsi qu'en autres à Verdun. Une conférence s'ouvre à l'arrière du front allemand, à Cambrai, au grand QG de la 6eme Armée Allemande récemment transféré depuis Douai. Nous sommes le 8 septembre 1916. Y assistent entre autres, Guillaume II, le Kronprinz, Paul Von Hindenburg, Erick Lundendorff... Lors de cette assemblée, l'idée de la création d'une ligne défensive est émise par le Lieutenant-Général Fuchs afin de réduire le front et ainsi économiser des hommes.

 

- 27 Septembre 1916 : Début de la construction de la Siegfried Stellung (Hindenburg Line - Ligne Hindenburg) - Le Kronprinz Rupprecht von Bayern à qui on a présenté le projet, l'approuve. Le colonel Kraemer (officier d'artillerie) est chargé de la construction. Près de 70000 hommes (Allemands, Belges, Russes, Français, ...) seront employés pour 3 mois de travaux prévus. La nouvelle ligne de défense, baptisée ici Siegfreidstellung (du nom d'un héro d'un opéra de Wagner 1876, à ne pas confondre avec la Ligne Siegfried bâtie par les Allemands durant la Deuxième Guerre faisant en quelque sorte face à la Ligne Maginot) se dessine sans que, pour l'heure, les alliés ne s'en rendent compte (les premières observations attestant de travaux visibles datent de fin d'octobre).

De partout arrive la main d'oeuvre : prisonniers russes, des camps sont créés tout au long des futures installations, proches des chantiers entre autres, à Vis-en-Artois et Fontaine-lès-Croisilles des civils français ou allemands (des sociétés de construction notamment), des belges... Une gigantesque et inédite organisation (tout aussi impressionnante que les futures installations en elles même) se mets alors en place : routes, des ponts, des voies de chemin de fer, des gares, des dépôts, des fabriques afin de produire et acheminer le matériel nécessaire à la plus importante installation défensive créée durant toute la Première Guerre Mondiale.

 

- Octobre/Novembre 1916 : Premières observations Britanniques des installations - Les larges tranchées (qui seront encore élargies du fait de l'apparition des premiers chars britanniques MkI ou "Mother" tanks, en septembre 1916 à Pozières et Flers-Courcelette) sont à présent très visibles, la craie blanche qui est remonté du sous sol marque bien les emplacements d'une fabuleuse et impressionnante organisation de tranchées et de champs de denses barbelés très nettement visibles par les observateurs du Royal Flying Corps. Des positions bétonnés de mitrailleuse (MEBU = Mannschaft EisenBeton Unterstände - Abris béton armé - Pillboxes pour les britanniques) sont visiblement semés tous les 100m sur la première ligne, en quinconce avec ceux de la tranchée de deuxième. Et c'est bien là que la partie visible de l'iceberg...

 

- 9 Février 1917 : Opération Alberich - Sous la pression, alors que les installations de la Siegfriedstellung ne sont pas terminées, au nez et à la barbe des Britanniques, les Allemands appliquent leur stratégie défensive : Ils exécutent leur repli sur la Ligne Hindenburg (Opération Alberich) . Ce recul est accompagné d'un saccage systématique du terrain concédé à l'ennemi : les maisons sont détruites, les carrefours pricipaux minés, les arbres sont coupés sur les routes, les champs, lorsque que c'est possible, sont innondés....

 

- 22-23 Février 1917 : Découverte par les Britanniques de la retraite Allemande et début de poursuite - l'activité sur la ligne de front de la Somme est inhabituellement clame, après patrouille, le constat est clair : Les tranchées ennemies sont vides.

Pourquoi la Ligne Hindenburg?

ils étaient la...

Victoria Crosses (Croix de Victoria) : Arthur Henderson VC, Michael Wilson Heaviside VC, Horace Waller VC, David Lowe MacIntyre VC, David Philip Hirsch VC, George Howell VC, Rupert Vance Moon VC, William Clark-Kennedy VC, Ernest Beal VC,  John MacLaren Erskine VC (VC Remporté à Givenchy en 1916 - mort à Fontaine les Croisilles)... et bien d'autres héros.

Célébrités : Seigfried SassonEnst Jünger, Manfred Von Richthofen (Le Baron Rouge), Le Kaizer Guillaume II, le Roi Georges V, Haig, Ludendorff, Hindenburg, Le Kronprinz Ruppercht, Winston Churchill, Georges Vanier...

Le Musée Ligne Hindneburg vous fera découvrir, entre autres choses, leur histoire commune à notre petit coin de France...

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- Mi-Mars 1917 : Opérations Britanniques de poursuite - Avec l'aide de la cavalerie et de troupes cyclistes, tous les villages entre les anciennes et nouvelles positions allemandes sont déserts, détruits, brûlés... Les poursuivants vont éprouver bien de la peine à suivre les Allemands en plein mouvement de repli qu'ils accompagnent de systématiques destructions, saccage prévu par le plan Alberich.

 

- 17 Mars 1917 : Croisilles brûle - Les Britanniques sont à quelques milliers de métres des tranchées Allemandes et ils se frottent aux avant-postes qui gagnent du temps afin que les troupes prennent place dans la ligne de défense Siegfried Stellung. Une farouche résistances aux abords du système Hindenburg est reporté.

 

- 20 Mars 1917 : Notre secteur est à présent à la portée de l'artillerie Britannique - les premiers obus alliés tombent sur nos villages (après ceux des Français en Octobre 1914).

 

- 2 Avril 1917 : Croisilles est pris par les Britanniques - On mesure là la difficulté que rencontre à présent les Britanniques à l'approche des nouvelles positions défensives Allemandes des tranchées de la Siegfriedstellung, le village de Croisilles a été attaqué pour la première fois le 20 Mars 1917 nottament par des troupes des éléments du 6eme Northamptonshire (54eme brigade, 18eme division), du Jacob's Horse, du 1er King's Dragoon Guards (1KDG), et du 29eme Lancers. La première bataille de Croisilles aura duré 14 jours et sera menée en 3 assauts majeurs où les Britanniques auront perdu leur premier millier d'hommes dans notre secteur pour avancer de 1000m.

 

- 9 Avril 1917 : Bataille d'Arras, première Bataille de la Scarpe - le secteur est plongé dans un déluge d'acier, rapidement, la ligne Hindenburg est prise devant Arras au nord de Fontaine Les Croisilles, le front bascule vers l'est en ce point. Au carrefour de la vallée de la Sensée, à cet endoit jusqu'à Bullecourt plus au sud, les installations sont les mieux déssinées et abouties du secteur. La ligne de front s'établie (au sud de la route Arras-Cambrai) vers Wancourt - Henin sur Cojeul - Fontaine - Bullecourt...

- 11 Avril 1917 : Bataille de Bullecourt (attaque Anglo-Australienne) - Après les bons progres des jours précédents, l'état major Britannique décide le 10 Avril de pousser les Allemands à reculer encore, ils espèrent que la proximité d'une ligne secondaire repérée par les observateurs (la ligne Wotan ou Drocourt-Queant line) va les y aider.  Des tanks sont prévus mais n'arrivent pas le jour prévu, l'attaque est reportée de 24h. Le 11, dans des conditions météo neigeuses, les Anglos-Australiens s'élancent, sans préparation d'artillerie aidés des 11 chars qui ne seront finalement que d'une aide limitée. C'est un carnage pour l'ensemble des troupes engagées au sud de Fontaine-les-Croisilles face au mur que constitue la Ligne Hindenburg dans ce secteur.

 

- 23 Avril 1917 : Seconde Bataille de la Scarpe - important assaut Britannique par le nord de Fontaine les Croisilles, quelques gains, aux abords des villages au nord de Fontaine tels que Chérisy qui est approché ou encore Guemappe... toujours avec d'importantes pertes, les Britanniques grignottent du terrain face aux tranchées Allemandes. C'est à cette période que les Britanniques qui ont pu prendre pied dans de nouveaux modestes tronçons de la Ligne Hindenburg mesure l'impressionnante installation, notemment par la présence d'un fabuleux réseau sous terrain juditieusement conçu, ils l'appellent Tunnel Trench. Ce système de sous terrain à été parfaitement conçu et permet à des milliers d'hommes de s'y abriter relativement confortablement. En cas de coup dur, des tronçons peuvent être instantanément abattu pour empêcher l'invasion.

 

- 3 May 1917 : Attaque Anglo-Australienne - Sur les secteurs de Bullecourt, Fontaine-les-Croisilles et Chérisy durant la troisième bataille de la Scarpe, la préparation a été mal menée, les mésententes toujours nombreuses et les pertes sont une nouvelle fois considérables sans gain majeur.

 

- 16 Mai 1917 : Fin officielle de la bataille d'Arras.

 

- 15 Juin 1917 : Attaque sur "the Ilsand" ("l'île") - "The Ilsland" est la portions de tranchées de la Ligne Hindenburg toujours aux mains des Allemands entre Fontaine-les-Croisilles et Bullecourt. Cette portion est une nouvelle fois attaquée par les Britanniques (58ème et 21ème Divisions). Les gains sont intéressant dans la première ligne Allemande, ils sont notamment réalisés par le 2/3eme Londons. Le 2/4ème Londons quant à lui, subit des pertes très sévères.

 

- Juillet 1917 - March 1918 - Dans l'idée de maintenir la pression sur les Allemands de multiples actions Britanniques quasi quotidiennes sont menées, elles apporteront toujours leurs lots de morts et de blessés. Certainnes, quant à elles, sont plus importantes et réalisées en guise de diversion pour des actions majeures situées plus au sud comme le 20 Novembre 1917 où s'ouvre la bataille de Cambrai. Entre Fontaine-Les-Croisilles et Bullecourt s'élancent les hommes de la 3ème Division et ceux de la 16ème Division Irlandaise sur un front de près de 3km de tranchées. Une percée est faite dans la deuxième ligne Allemande et une nouvelle portion de la première ligne ainsi qu'un tronçon de Tunnel trench est pris, c'est un beau succés. Cependant, les troupes du 6ème Connaught Rangers et celles du 1er Royal Munster Fusiliers (16ème division) comptent beaucoup de disparus définitivement perdus à la pointe de l'attaque.

 

- 21 Mars 1918 - 18 Juillet 1918 : Offensive "Michael" ou "offensive du Printemps" ("Spring Offensive") - Tout le secteur repasse aux mains des Allemands du fait d'une offensive majeure conduisant à une incursion de 20km dans le secteur Britannique. La situation revient aux positions postérieures au déclenchement du plan Alberich Allemand de Février 1917.

 

- Août-Septembre 1917 : "the Hundred Days Offensive" ("Offensive des cents jours") - Après une reprise de terrain dans la Somme à Albert, une attaque Anglo-Canadienne, qui sera victorieuse, est lancée devant Arras. Des difficultés sont à nouveau resenties aux abords de la toujours aussi redoutée Ligne Hindenburg. Croisilles resiste le réseau de tranchées qui ceinture le village est solide. La 5ème Division Canadienne se charge d'attaquer un secteur encore inviolé pour le moment aux environs de Chérisy le 27 Aout 1918. Les éléments du 26ème bataillon avancent bien et atteingnent la rivière de la Sensée, les 22ème bataillons (Canadiens Français) et 24ème ont nettement plus de difficultés et se battent sans support d'artillerie.  Les objectifs seront pris et tenus mais à Chérisy la perte pour le 22ème bataillon est quasi totale (39 indèmes sur 700 engagés), à leur droite, la 56ème Division perd 2400 hommes, la 157ème Brigade (52ème Division) située entre Fontaine et Croisilles qui est entré en action le 24 Août avec 750 hommes et 23 officiers, est relevée le 27 comptant 223 hommes et 6 officiers aptes au combat.... Le secteur est libéré progressivement dans les jours suivants, à partir de ce moment là, les Allemands reculeront inexorablement jusqu'en Belgique.

 

- Années 20 : Reconstruction.

 

​Deuxième Guerre Mondiale :

- Mai 1940 : Nouveaux combats sporadiques durant la Seconde Guerre. Début de l'occupation et actes de Résistance. Les tunnels de la Ligne Hindenburg comme Tunnel trench en parti toujours accéssibles à ce moment là servent de caches pour les parachutages organisés pour la résistance du secteur.

- Septembre 1944 : Libération du secteur.

- Aujourd'hui : des reliques restent présentes, les signes de 4 ans de guerre sont encore visibles plus de cent ans après, Le Musée Ligne Hindenburg vous proposera d'en découvrir d'avantage encore... 

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